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¿Mecole Hardman es más que sólo velocidad? Las acciones de los Chiefs en el receso de temporada quizá sean la respuesta

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La divertida representación de cómo le fue a Mahomes en el Super Bowl LV (0:23)

Unos jóvenes hacen una simpática representación en TikTok de todo lo que sufrió Patrick Mahomes en el Super Bowl ante los Buccaneers. (0:23)

KANSAS CITY, Mo. -- Mecole Hardman, receptor de los Chiefs, ha escuchado esa plática luego de dos temporadas en la NFL: lo único que tiene es su registro de velocidad de 4.33 segundos en las 40 yardas y en la semana previa al Super Bowl dejó en claro su molestia por la percepción de que es algo menos que un receptor completo.

“En verdad puedo correr rutas”, dijo Hardman unos días antes de la derrota de los Chiefs ante los Tampa Bay Buccaneers. “Eso como que me molesta, cuando la gente dice, ‘Oh, (Mecole) sólo es una amenaza en pases profundos’. Literalmente puedo correr rutas muy bien. La gente no lo ve, porque muchas de mis rutas son profundas. Tienes a Travis Kelce, a Sammy Watkins y a Tyreek Hill para todo lo demás. Ellos pueden hacer de todo. Yo puedo realmente correr rutas realmente bien. Hago mis cortes muy bien.

“Mucha gente cree que no puedo correr rutas y yo digo, ‘¿Qué?’ La gente tiene la mala percepción de que no puedo correr rutas. Soy muy capaz de correr todas las rutas en el árbol”, agregó.

Los Chiefs aún no han mostrado confianza en Hardman. Ha sido un jugador de medio tiempo desde que el equipo lo reclutó en la segunda ronda del draft de 2019 y las razones de eso parecieron evidentes en el Super Bowl. El quarterback Patrick Mahomes lanzó el balón seis veces a Hardman, pero sólo completó dos para cuatro yardas.

Si los Chiefs están de acuerdo en que Hardman es un receptor más completo y no sólo una amenaza en pases profundos, jets sweeps y carreras por las bandas, quizá lo deban probar pronto. Watkins y Demarcus Robinson, quienes fueron segundo y tercero detrás de Hill en 2020 entre los receptores con más jugadas de los Chiefs, son potenciales agentes libres sin restricciones.

Hardman sería el primero en la fila para pedir tiempo de juego. Los Chiefs lo reclutaron para convertirse en titular. Parece claro que si los Chiefs con poco espacio en el tope salarial recontratan a Watkins o a Robinson o encuentran a sus remplazos en otro lugar, no estén de acuerdo con Hardman sobre su afirmación de que está listo para ser un receptor regular.

Hardman le ha dado valor a los Chiefs. En dos temporadas, ha atrapado ocho pases de anotación de al menos 20 yardas, cifra empatada en el segundo lugar de la liga, pese a su tiempo limitado de juego. Ha sido el principal regresador de patadas de despeje y pese a sus problemas de balones sueltos, ha ayudado a los Chiefs en ese aspecto.

“Ese tipo de cosas mantiene a las defensivas expectantes”, dijo Hardman sobre jugadas como las jet sweeps y carreras por las bandas en las que los Chiefs lo usan. “Cuando sea que pueda llegar a la banda, tengo una buena sensación de encontrar mi camino por huecos y llegar lejos. (El coach Andy Reid) lo sabe e intenta usar sus mejores jugadas para darme el balón en espacio abierto y hacer que las cosas funcionen”.

En uno de sus pases incompletos en el Super Bowl, los Chiefs perdieron una jugada grande cuando Hardman hizo un corte anticipado en su ruta. En otro, no detuvo el recorrido de su ruta a tiempo cuando le lanzaron el ovoide, lo que casi resulta en una intercepción.

Mahomes pareció frustrado con Hardman. Después del juego, dijo que en ocasiones “los receptores corrían rutas a puntos en los que yo no pensaba que iban a estar”, y aunque no mencionó a un jugador en específico, parece obvio que se refería a Hardman.

Los Chiefs podrían decidir que necesitan recontratar a Watkins. El año pasado trabajaron duro pese a tener poco margen en el tope salarial para negociar un contrato reducido con Watkins. Eso fue, quizá, una reflexión sobre lo que pensaban de Hardman.

El gerente general Brett Veach indicó que a los Chiefs les gustaría volver a llegar a un acuerdo con Watkins.

“Sammy es una gran parte de esta ofensiva y cuando esá sano, somos mejores”, dijo Veach. “Si hay alguna forma de que podamos llegar a otro acuerdo, ciertamente lo intentaremos. Nos encanta tenerlo aquí”.

Si los Chiefs recontratan a Watkins, probablemente significará que Hardman permanezca como una opción final en el grupo de receptores, detrás de Hill, Kelce y Watkins y quizá otros.

“Definitivamente tenemos mucho poder”, destacó Hardman. “¿Mi papel? El tipo de jugador que aprovecha cuando la oportunidad se presenta. Tengo las herramientas para hacer muchas cosas, algo que, creo, todos saben.

“No quiero decir que (la defensiva rival) se olvida de mí, pero es como cuando hay mucha atención en otros jugadores, quizá me cubran individualmente o tengo una jet sweep y no la respetan. Hacer esa jugada grande en un partido que cambie el momento o mantenga el ritmo. Esa es mi clase de momento de factor X en un juego”, finalizó Hardman.