Compra o vende: ¿Un equipo que no son los Warriors va a ser campeón de la NBA?

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Alrededor de la NBA: Los playoffs están encendidos (1:21)

Houston pasó a las semifinales del Oeste, dejó a Jazz fuera y esperan al ganador de Clippers-Warriors. Donovan Mitchell no tuvo una de sus mejores noches. Clippers puso 3-2 la serie ante Warriors. (1:21)

A lo largo de la temporada, verificamos qué temas importantes de la NBA son reales.

En esta edición: ¿Otro equipo debería ser favorecido sobre los Golden State Warriors para ganar el campeonato?

Compre o venda: los Warriors deben ser favorecidos para ganar el título en 2019

Los Warriors ganaron tres de los pasados cuatro campeonatos y tuvieron fuera a Draymond Green por suspension en el que pudo haber sido el cuarto.

La expectativa predeterminada para esta temporada era que los Warriors ganarían de nuevo, y siguen siendo el claro favorito, según las probabilidades de Las Vegas.

Pero después de que Golden State haya mostrado un tanto rocoso contra los LA Clippers, ¿tiene el resto de la liga la ventaja?

Guante de equipos élite

Una mirada más cercana a los rivales de los playoffs de Golden State durante esta carrera muestra algunos patrones interesantes. Los Warriors han ganado la gran mayoría de sus series en cinco juegos o menos, con 11 victorias tan rápidas en 16 oportunidades. Dos equipos los empujaron a seis juegos durante su primera carrera en 2015. Eso deja a tres equipos que han forzado a los Warriors a siete juegos o los han derrotado durante su dinastía actual: el Oklahoma City Thunder en 2016, los Cleveland Cavaliers en 2016 y los Houston Rockets en 2018.

Los tres equipos llegaron a los playoffs con fuertes márgenes de puntuación, algo que generalmente está más relacionado con el éxito que el récord del equipo. El Thunder (margen de puntuación de más-7.3), Cavaliers (más-6.0) y Rockets (más-8.5) fueron todos élite en este rubro. De hecho, en las últimas cuatro temporadas, los Warriors no han vencido a ningún equipo (sano) con un margen de puntuación mayor que más-4.0 en menos de siete juegos. Golden State superó a los Cavs (más-4.5) en seis juegos en 2015, pero tanto Kyrie Irving como Kevin Love resultaron lesionados. Los Warriors también derrotaron a los San Antonio Spurs (más-7.2) en cuatro juegos en 2017, pero perdían por 23 puntos en el Juego 1 antes de que Kawhi Leonard se lastimara y se perdiera el resto de la serie.

Otro sello distintivo de los equipos que le han provocado problemas a los Warriors es el equilibrio, típicamente con una ofensiva de élite y al menos una defensa fuerte. El Thunder del 2016 (número dos en eficiencia ofensiva, número 12 en eficiencia defensiva), Cavaliers del 2016 (número cuatro y número 10), los Spurs del 2017 (número 7 y número uno) y Rockets del 2018 (número dos y número seis) son los únicos cuatro rivales en playoffs de los Warriors que se encuentran entre los siete primeros en eficiencia ofensiva y los 12 primeros en eficiencia defensiva simultáneamente.

Una característica final entre los mejores retadores: poder de fuego ofensivo de alto nivel. Los tres rivales de los Warriors de siete juegos fueron liderados por Kevin Durant / Russell Westbrook, LeBron James / Irving / Love y James Harden / Chris Paul, respectivamente. También suelen intercambiar triples con los Warriors, con unos Rockets del 2018 (15.3 triples por juego) y Cavaliers del 2016 (10.7), particularmente entre los líderes de la liga detrás del arco.

Con esa historia en mente, echa un vistazo a los equipos que se ubican entre los Warriors y el Trofeo Larry O'Brien esta temporada, comenzando con Houston.

Los Rockets ya los están esperando en la segunda ronda, tras vencer a un sólido equipo de Utah Jazz en solo cinco juegos. A pesar de un inicio lento y lleno de lesiones, los Rockets aún terminaron la temporada con un fuerte margen de puntuación de más-4.8. Desde el 10 de diciembre, los Rockets tuvieron un récord de 42-15 (un ritmo de 60 victorias) con un margen de puntuación de más-7.5, números de élite muy similares a su nivel de 2018. Durante ese tramo, los Rockets tuvieron una calificación ofensiva de 116.5 (número uno en la NBA) y una calificación defensiva de 109.1 (número 10), mostrando el equilibrio ideal que le da problemas a los Warriors. Y los Rockets claramente tienen el talento ofensivo, con un promedio de 16.1 triples por partido y cuatro titulares promediando más de 16 PPJ en la temporada regular, liderados por el máximo anotador de la NBA Harden (36.1 PPJ).

En el caso de que los Warriors logren superar a los Rockets, podrían encontrar a los Portland Trail Blazers esperándolos en la final de la conferencia. Los Trail Blazers también tuvieron un buen margen de puntuación general (más-4.2), pero terminaron la temporada aún más fuerte, con un récord de 32-13 con una calificación de más-6.8 desde el 1 de enero. Los Blazers tuvieron la segunda mejor calificación ofensiva (116.6) y décima segunda mejor clasificación defensiva (109.6) durante ese tramo. Y Portland está liderado por un combo incandescente en Damian Lillard y CJ McCollum que promedió un total combinado de 57.4 puntos y 8.6 triples por juego, mientras que superó a Westbrook y Paul George en la primera ronda.

Ahora llegamos a una cargada Conferencia del Este, que podría sacar a su representante más fuerte en años. Tanto los Milwaukee Bucks (60-22, con margen de puntuación de más-8.9) como los Toronto Raptors (58-24, más-6.1) fueron de la élite durante toda la temporada. Estos equipos terminaron la temporada entre los seis primeros en eficiencia ofensiva y defensiva, con los Bucks terminando terceros en ofensiva (111.5) y liderando la NBA en defensa (103.0).

Los Bucks tienen cuatro jugadores que promedian más de 15.5 PPJ, liderados por Giannis Antetokounmpo y sus 27.7 PPJ, mientras que los Raptors tienen seis jugadores promediando dobles, liderados por Leonard y sus 26.6 PPJ. Y ambos son mortales por detrás del arco. Si alguno de estos equipos estuviera esperando a los Warriors en las Finales, podrían ser los oponentes más fuertes de las Finales a los que se enfrentaron estos Dubs.

Los Warriors son uno de los grandes equipos de todos los tiempos. Cuando están jugando a su mejor nivel, será difícil para cualquier equipo derribarlos. Pero están preparados para coincidir potencialmente con lo que podría ser su mejor grupo colectivo de rivales. Los Warriors nunca han jugado con más de dos rivales élite en una postemporada, y en esos playoffs contra dos grandes equipos tuvieron que regresar de estar abajo 3-1 contra uno y perdieron contra el otro.

Dado el juego inconsistente de los Warriors en la Ronda 1, especialmente en defensa, la calidad de profundidad en la cima de la NBA en esta temporada presenta un peligro claro y presente para las oportunidades de campeonato de Golden State.

Los desajustes de Houston

Vamos a profundizar un poco más en el posible enfrentamiento entre Rockets y Warriors, si asimismo que Golden State derrote a los Clippers. Los Rockets ganaron tres de sus cuatro encuentros contra los Warriors esta temporada, y continuaron con una tendencia exitosa durante la era de Chris Paul. Los Rockets van 4-2 en la temporada regular y 3-2 en los playoffs contra los Warriors en los juegos que Paul ha jugado desde que se unió a Houston en 2017.

Una gran clave para el éxito de los Rockets contra los Warriors ha sido la elección en el balón, y probablemente esta vez sea el set principal de Houston esta vez. Los tres participantes principales en esta acción de pick-and-roll son Harden, Paul y Clint Capela. Según Second Spectrum, Capela ha establecido 2,307 selecciones de balón para Harden durante las últimas dos temporadas, la cuarta más entre todos los dúos, y el equipo produce un respetable 1,02 puntos por selección directa con este combo. (Las selecciones directas son jugadas que conducen directamente a una oportunidad de tiro, falta, balón suelto o asistencia). Paul y Capela son la pareja número 11 más activa, con 1,779 selecciones que producen 1.01 puntos por juego directo.

Los Warriors son particularmente susceptibles a que Capela ponga la pantalla en el balón fuera de juego ahora con DeMarcus Cousins lesionado, ya que Andrew Bogut no tiene la movilidad ni la rapidez para cambiar la guardia o para mostrar y recuperarse. Los Rockets buscarán explotar este enfrentamiento sin piedad para que Harden o Paul vayan cuesta abajo en contra de una defensa de los Warriors fuera de balance.

Curiosamente, el combo de selección más letal para los Rockets no involucra a Capela en absoluto. Según Second Spectrum, el combo Paul / Harden ha producido 1.23 puntos por selección directa, la mejor marca en la NBA entre pares con al menos 200 selecciones directas en las últimas dos temporadas. Esta jugada rinde enormes dividendos contra los Warriors, porque permite a los Rockets forzar a Stephen Curry a cambiarse con Harden, y Harden lo ataca implacablemente con algunos de los números más exitosos de la NBA.

Pon todo y si los Warriors son capaces de superar a los molestos Clippers y avanzar a la segunda ronda, todavía tendrían que pasar por un guante absoluto para ganar otro campeonato. La Conferencia del Este parece estar lista para poner a un retador de élite en las Finales que podría muy bien llevar la corona. E incluso para llegar a su propia final de conferencia, los Warriors tendrían que superar a un equipo de los Rockets que, cuando está sano, ha tenido su número con un conjunto inherente de desajustes que probablemente explotarán de nuevo en la segunda ronda. Por esas razones, vendo que los Warriors deberían ser favorecidos para ganar el título de la NBA esta temporada.